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Comment fonctionne le système immunitaire

Notre système immunitaire est essentiel à notre survie. Sans un système immunitaire, notre corps serait ouvert aux attaques de bactéries, virus, parasites, et plus encore. C’est notre système immunitaire qui nous garde en bonne santé alors que nous dérivons à travers une mer de pathogènes.

Ce vaste réseau de cellules et de tissus est constamment à l’affût des envahisseurs, et une fois qu’un ennemi est repéré, une attaque complexe est montée.

Le système immunitaire est répandu dans tout le corps et implique de nombreux types de cellules, d’organes, de protéines et de tissus. Crucialement, il peut distinguer notre tissu du tissu étranger – soi du non-soi. Les cellules mortes et défectueuses sont également reconnues et éliminées par le système immunitaire.

Si le système immunitaire rencontre un agent pathogène, par exemple une bactérie, un virus ou un parasite, il monte une soi-disant réponse immunitaire. Plus tard, nous expliquerons comment cela fonctionne, mais d’abord, nous allons présenter quelques-uns des principaux personnages du système immunitaire.

globules blancs

neutrophile (jaune), bactérie de l'anthrax englobant (orange) crédit image Volker Brinkmann

Les globules blancs sont également appelés leucocytes. Ils circulent dans le corps dans les vaisseaux sanguins et les vaisseaux lymphatiques qui sont parallèles aux veines et aux artères.

Les globules blancs sont constamment en patrouille et recherchent des agents pathogènes. Quand ils trouvent une cible, ils commencent à se multiplier et envoyer des signaux à d’autres types de cellules pour faire la même chose.

Nos globules blancs sont stockés dans différents endroits du corps, appelés organes lymphoïdes. Ceux-ci incluent les suivants:

  • Thymus – une glande entre les poumons et juste en dessous du cou.
  • La rate – un organe qui filtre le sang. Il se trouve dans le coin supérieur gauche de l’abdomen.
  • La moelle osseuse – trouvée dans le centre des os, elle produit également des globules rouges.
  • Les ganglions lymphatiques-petites glandes positionnées dans tout le corps, reliés par des vaisseaux lymphatiques.

Il y a deux types principaux de leucocytes:

1. Phagocytes

Ces cellules entourent et absorbent les pathogènes et les décomposent, les mangeant efficacement. Il existe plusieurs types, notamment:

  • Les neutrophiles – ce sont les phagocytes les plus communs et ont tendance à attaquer les bactéries.
  • Monocytes – ce sont les plus grands types et ont plusieurs rôles.
  • Les macrophages – ceux-ci patrouillent pour les agents pathogènes et éliminent également les cellules mortes et mourantes.
  • Mastocytes – ils ont de nombreux emplois, y compris aider à guérir les plaies et se défendre contre les agents pathogènes.

2. Lymphocytes

Les lymphocytes aident le corps à se souvenir des envahisseurs précédents et à les reconnaître s’ils reviennent à l’attaque.

Les lymphocytes commencent leur vie dans la moelle osseuse. Certains restent dans la moelle osseuse et se développent en lymphocytes B (cellules B), d’autres se dirigent vers le thymus et deviennent des lymphocytes T (cellules T). Ces deux types de cellules ont des rôles différents:

  • Lymphocytes B – ils produisent des anticorps et aident à alerter les lymphocytes T.
  • Les lymphocytes T – ils détruisent les cellules compromises dans le corps et aident à alerter les autres leucocytes.

Comment fonctionne une réponse immunitaire

Illustration d'anticorps

Le système immunitaire doit être capable de se différencier du non-soi. Il le fait en détectant les protéines qui se trouvent à la surface de toutes les cellules. Il apprend à ignorer ses propres protéines ou ses propres protéines à un stade précoce.

Un antigène est une substance qui peut déclencher une réponse immunitaire.

Dans de nombreux cas, un antigène est une bactérie, un champignon, un virus, une toxine ou un corps étranger. Mais il peut aussi s’agir de l’une de nos propres cellules défectueuse ou morte. Initialement, une gamme de types de cellules travaille ensemble pour reconnaître l’antigène comme un envahisseur.

Le rôle des lymphocytes B

Une fois que les lymphocytes B détectent l’antigène, ils commencent à sécréter des anticorps (l’antigène est l’abréviation de « générateurs d’anticorps »). Les anticorps sont des protéines spéciales qui se fixent à des antigènes spécifiques.

Chaque cellule B produit un anticorps spécifique. Par exemple, on pourrait faire un anticorps contre les bactéries qui causent la pneumonie, et un autre pourrait reconnaître le virus du rhume.

Les anticorps font partie d’une grande famille de produits chimiques appelés immunoglobulines, qui jouent de nombreux rôles dans la réponse immunitaire:

  • L’immunoglobuline G (IgG) – marque les microbes afin que les autres cellules puissent les reconnaître et les traiter.
  • IgM – est expert dans la destruction des bactéries.
  • IgA – se rassemble dans les fluides, tels que les larmes et la salive, où il protège les passerelles dans le corps.
  • IgE – protège contre les parasites et est également responsable des allergies.
  • IgD – reste lié aux lymphocytes B, les aidant à déclencher la réponse immunitaire.

Les anticorps se fixent sur l’antigène, mais ils ne le tuent pas, ne le marquent que pour la mort. La destruction est le travail d’autres cellules, telles que les phagocytes.

Le rôle des lymphocytes T

Il existe différents types de lymphocytes T:

Cellules T auxiliaires (cellules Th) – elles coordonnent la réponse immunitaire. Certains communiquent avec d’autres cellules et d’autres stimulent les cellules B pour produire plus d’anticorps. D’autres attirent plus de cellules T ou de phagocytes mangeurs de cellules.

Cellules T tueuses (lymphocytes T cytotoxiques) – comme leur nom l’indique, ces cellules T attaquent d’autres cellules. Ils sont particulièrement utiles pour lutter contre les virus. Ils travaillent en reconnaissant de petites parties du virus à l’extérieur des cellules infectées et détruisent les cellules infectées.

Immunité

Gros plan de l'image de la peau

Le système immunitaire de tout le monde est différent, mais, en règle générale, il devient plus fort à l’âge adulte car, à ce moment-là, nous avons été exposés à plus de pathogènes et développé plus d’immunité.

C’est pourquoi les adolescents et les adultes ont tendance à tomber malade moins souvent que les enfants.

Une fois qu’un anticorps a été produit, une copie reste dans le corps de sorte que si le même antigène apparaît à nouveau, il peut être traité plus rapidement.

C’est pourquoi, dans le cas de certaines maladies, comme la varicelle, vous ne l’obtenez qu’une seule fois, car le corps contient un anticorps contre la varicelle, prêt à l’être et à attendre pour le détruire la prochaine fois qu’il arrive. C’est ce qu’on appelle l’immunité.

Il existe trois types d’immunité chez l’homme appelés innés, adaptatifs et passifs:

L’immunité innée

Nous sommes tous nés avec un certain niveau d’immunité envers les envahisseurs. Les systèmes immunitaires humains, semblables à ceux de nombreux animaux, attaqueront les envahisseurs étrangers dès le premier jour. Cette immunité innée inclut les barrières externes de notre corps – la première ligne de défense contre les agents pathogènes – telles que la peau et les muqueuses de la gorge et de l’intestin.

Cette réponse est plus générale et non spécifique. Si le pathogène parvient à esquiver le système immunitaire inné, l’immunité adaptative ou acquise entre en jeu.

Immunité adaptative (acquise)

Cette protection contre les agents pathogènes se développe à mesure que nous traversons la vie. Comme nous sommes exposés à des maladies ou que nous sommes vaccinés, nous construisons une bibliothèque d’anticorps contre différents pathogènes. Ceci est parfois appelé mémoire immunologique parce que notre système immunitaire se souvient des ennemis précédents.

Immunité passive

Ce type d’immunité est «emprunté» à une autre source, mais il ne dure pas indéfiniment. Par exemple, un bébé reçoit des anticorps de la mère à travers le placenta avant la naissance et dans le lait maternel après la naissance. Cette immunité passive protège le bébé de certaines infections au cours des premières années de sa vie.

Immunisations

L’immunisation introduit des antigènes ou des pathogènes affaiblis chez une personne de telle sorte que l’individu ne tombe pas malade mais produit toujours des anticorps. Parce que le corps sauve des copies des anticorps, il est protégé si la menace devrait réapparaître plus tard dans la vie.

Troubles du système immunitaire

Parce que le système immunitaire est si complexe, il y a beaucoup de façons potentielles de se tromper. Les types de troubles immunitaires se répartissent en trois catégories:

Immunodéficiences

Ceux-ci surviennent lorsqu’une ou plusieurs parties du système immunitaire ne fonctionnent pas. Les immunodéficiences peuvent être causées de plusieurs façons, y compris l’âge, l’obésité et l’alcoolisme. Dans les pays en développement, la malnutrition est une cause fréquente. Le SIDA est un exemple d’immunodéficience acquise.

Dans certains cas, les immunodéficiences peuvent être héritées, par exemple, dans la maladie granulomateuse chronique où les phagocytes ne fonctionnent pas correctement.

Auto-immunité

Dans les conditions auto-immunes, le système immunitaire cible par erreur les cellules saines, plutôt que les pathogènes étrangers ou les cellules défectueuses. Dans ce scénario, ils ne peuvent pas distinguer le soi du non-soi.

Les maladies auto-immunes comprennent la maladie cœliaque, le diabète de type 1, l’arthrite rhumatoïde et la maladie de Graves.

Hypersensibilité

Avec l’hypersensibilité, le système immunitaire réagit de manière excessive qui endommage les tissus sains. Un exemple est un choc anaphylactique où le corps répond si fortement à un allergène qu’il peut être mortel.

En un mot

Le système immunitaire est incroyablement compliqué et absolument vital pour notre survie. Plusieurs systèmes et types de cellules différents travaillent en synchronisme parfait (la plupart du temps) dans tout le corps pour combattre les pathogènes et éliminer les cellules mortes.

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