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Comment l’alcool provoque-t-il le cancer?

Une nouvelle étude portant sur les cellules souches du sang a révélé de nouveaux détails sur les mécanismes par lesquels l’alcool augmente le risque de développer un cancer.

Bouteilles de clink

L’alcool est connu pour augmenter le risque de pas moins de sept types de cancer. Il s’agit de la bouche, du haut de la gorge (pharynx), de la boîte vocale (laryngée), de l’œsophage, du sein, du foie et du côlon.

Bien que les liens sont établis, exactement comment l’alcool fonctionne pour induire une malignité n’est pas aussi bien compris. Plusieurs mécanismes sont supposés être à l’œuvre.

La plupart des études précédentes ont seulement examiné des cellules dans le laboratoire, en regardant les changements dans les après l’exposition à l’alcool (éthanol).

Récemment, des chercheurs du MRC Laboratory of Molecular Biology de Cambridge, au Royaume-Uni, ont tenté de se faire une meilleure idée de la relation entre l’alcool et le cancer en utilisant des animaux entiers.

Leur étude, financée par Cancer Research U.K., est publiée cette semaine dans la revue.

Acétaldéhyde et cellules souches sanguines

L’équipe a administré de l’éthanol dilué à des souris et a ensuite utilisé l’analyse des chromosomes et le séquençage de l’ADN pour mesurer les dommages causés par l’acétaldéhyde, une substance chimique produite lors du traitement de l’alcool. Ils ont concentré leur attention sur un type cellulaire spécifique: les cellules souches sanguines.

Les cellules souches sanguines, présentes dans le sang et la moelle osseuse, sont des cellules sanguines immatures qui peuvent se développer en n’importe quel type de globules sanguins, y compris les globules blancs, les plaquettes et les globules rouges. Il est important de comprendre comment l’alcool endommage ces cellules, car on sait que les cellules souches défectueuses causent le cancer.

Comme l’alcool est décomposé dans l’intestin, les bactéries le transforment en grandes quantités d’acétaldéhyde, un produit chimique qui a déjà été montré pour causer le cancer chez les animaux.

Suite à l’analyse, les chercheurs ont découvert que l’acétaldéhyde pouvait, en fait, endommager et briser l’ADN dans les cellules souches du sang. Les chromosomes ont été réarrangés et la séquence d’ADN a été modifiée de façon permanente dans les cellules souches.

Selon le professeur Ketan Patel, auteur principal de l’étude, «certains cancers se développent à cause de lésions de l’ADN dans les cellules souches, alors que certains résultats suggèrent que la consommation d’alcool peut augmenter le risque de ces dommages».

Mécanismes d’auto-défense

En plus de nouvelles connaissances sur les dommages causés par l’éthanol aux cellules souches, les scientifiques ont découvert de nouvelles informations sur les mécanismes de protection utilisés par notre corps en réponse à l’alcool.

Les enzymes appelées aldéhydes déshydrogénases (ALDH) constituent la première ligne de défense contre les dommages liés à l’alcool. Les ALDH décomposent l’alcool en acétate, «que nos cellules peuvent utiliser comme source d’énergie».

Des millions de personnes – de nombreux Asiatiques de l’Est, par exemple – ont de faibles taux d’ALDH ou des copies défectueuses des enzymes. Cela signifie que l’acétaldéhyde toxique s’accumule dans le corps. Ces personnes connaîtront des joues rouges et pourraient se sentir malades.

Lorsque les chercheurs ont étudié des souris sans ALDH, ils ont constaté que l’alcool causait quatre fois plus de dommages à l’ADN par rapport aux souris qui pourraient produire de l’ALDH.

Au-delà de l’ALDH, le corps a une gamme d’autres mécanismes secondaires qui peuvent réparer divers types de dommages à l’ADN. Mais ces mécanismes ne fonctionnent pas toujours; Certaines personnes ont des mutations qui les rendent inefficaces.

« Notre étude souligne que ne pas être en mesure de traiter efficacement l’alcool peut conduire à un risque encore plus élevé de dommages à l’ADN liés à l’alcool et donc certains cancers. »

Prof. Ketan Patel

« Mais », poursuit-il, « il est important de se rappeler que les systèmes d’élimination de l’alcool et de réparation de l’ADN ne sont pas parfaits et que l’alcool peut causer le cancer de différentes manières, même chez les personnes dont les mécanismes de défense sont intacts.

On sait que l’alcool provoque le cancer, et des études comme celle-ci nous aident à comprendre pourquoi et, éventuellement, à prévenir ou à ralentir les cancers liés à l’alcool.

Comme le souligne le professeur Linda Bauld, de Cancer Research U.K., «cette recherche stimulante met en évidence les dommages que l’alcool peut causer à nos cellules, ce qui coûte plus cher à certaines personnes que la simple gueule de bois».

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