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Devrions-nous nous inquiéter des ténias?

Les lecteurs réguliers ont peut-être frôlé la lecture de notre reportage récent sur l’ensemble du séquençage du génome du ver solitaire.

ténia scolex

Pourquoi le grincement? Parce que le spécimen séquencé a été retiré du cerveau d’un homme de 50 ans, où le ver avait heureusement élu domicile pendant les 4 dernières années.

De tels récits frissonnants sont monnaie courante dans l’étude des helminthes, la classe de bêtes auxquelles appartiennent les ténias familièrement nommés. Cependant, beaucoup d’entre eux sont des histoires de «gros poissons», pour ainsi dire. Bien que l’Internet regorge d’histoires de monstres de 108 pieds tirés des entrailles des âmes malchanceuses, les infections par les ténias chez les humains sont rares dans les pays développés.

Cependant, ceux qui ne peuvent pas résister à l’attrait de tels détails peuvent être invités à lire Nancy Butcher’s, qui mentionne une Mme Sally Mae Wallace de Great Grits, Mississippi, qui, le 5 septembre 1991, avait 37 pi de ténia continu enlevé par médecins.

« Après environ 20 pieds de cette chose était sorti de ma bouche, je savais que j’avais le record, j’étais vraiment rempli de joie », a-t-elle déclaré.

Qu’est-ce qu’un ténia?

Mais qu’est-ce qu’un ténia? Ce sont, en somme, des vers plats parasites qui se logent à l’intérieur de toutes les créatures vertébrées principales – les poissons, les mammifères, les oiseaux et les amphibiens (les larves de ténia sont aussi des parasites d’invertébrés).

Le nom « ténia » représente le corps de la créature, qui est un ruban plat – semblable à du ruban adhésif – composé de plusieurs segments identiques, coiffé d’une « tête ». Cette tête – connue sous le nom de scolex – n’est pas une tête telle que nous la connaissons, car la créature n’a ni yeux, ni bouche, ni cerveau. Au lieu de cela, il s’agit simplement d’une protubérance avec des ventouses et des crochets qui permettent au ver d’adhérer fermement à l’intestin de son hôte.

Peut-être l’aspect le plus effrayant du ver dans des images agrandies, « le scolex ressemble à une sorte d’outil bizarre, antique, que vous tomberez sur dans le hangar de votre grand-père, » Rebbeca Kreston « ou un sex toy. »

Non seulement les helminthes n’ont pas de bouche pour se nourrir, mais ils n’ont ni intestin ou anus, donc tous les nutriments nécessaires à leur survie sont absorbés directement de l’intestin de l’hôte, où ils sont traités dans la peau du parasite. La vitamine B12 est un casse-croûte préféré, avec les hôtes de ténia enclins à la perte de poids, à la fatigue et à l’anémie en raison de l’hôte et du parasite concurrençant pour B12.

Jusqu’à présent, si horrible. Mais plus que de proposer le genre de frissons qui ont inspiré la science-fiction, comme l’épisode d’un hybride d’helminthes et d’hommes mortels dans les égouts du New Jersey, les ténias fascinent d’un point de vue évolutionniste.

La curieuse évolution des ténias

Les scientifiques sont déconcertés par la façon dont le ténia a divergé du ver du trématode non segmenté, ressemblant plutôt aux seuls vers de terre lointains que nous trouvons dans notre sol de jardin. Au lieu d’évoluer vers le haut comme la plupart des organismes, le ténia s’est débarrassé de ses tripes et de ses organes sensoriels au fur et à mesure de son évolution, réduisant ainsi son anatomie à une conception très simple.

modèle de ténia

« Ténias montrent la plus grande perte de gènes du développement de tout animal examiné à ce jour », a déclaré le Dr Pete Olson, généticien, écrit dans le journal. Au lieu de cela, leur évolution a été concentrée dans le développement de gènes essentiels pour résister aux attaques immunitaires de leurs hôtes.

Mais ce dépouillement évolutif des fonctions corporelles du parasite dans l’entité modulaire de base que le ténia est aujourd’hui a été à l’avantage de la créature.

La succession de segments identiques – ou « proglottis » – qui composent le corps du ver est simplement conçue, mais multifonctionnelle.

Tout au long de sa vie – qui est potentiellement aussi longue que la vie de son hôte – le ténia crée de nouveaux proglottis, allongeant son corps du scolex vers le bas, tandis que les proglottis plus âgés à la queue tombent en vieillissant. Tant que le scolex est intact, le ver peut continuer à produire ces segments.

Si les proglottis sont coupés, alors – comme un ver de terre – le ténia peut faire pousser un nouveau corps (peut-être de façon troublante, certaines personnes infectées par des ténias ont rapporté voir des rubans proglottis se défoncer encore dans leurs excréments).

De plus, chaque segment de proglottis comporte des testicules, des ovaires et un utérus – le ténia est hermaphrodite. Avec chacun de ses nombreux segments portant toutes les machines dont un ver a besoin pour faire des bébés, un ténia adulte vivant dans un être humain est capable de produire entre 50 000 et un million d’œufs par jour, selon les espèces.

Ce système de reproduction donne également au ténia l’occasion de se féconder lui-même ou de se fertiliser mutuellement avec d’autres vers chez le même hôte.

Porcs, humains et ténias

Dans les espèces de ténias les plus communes dans les infections humaines, rencontrées chez l’homme dans les régions d’Amérique latine, de Chine et d’Asie du Sud-Est où les cochons sont communs, les œufs de ténia sont excrétés dans les excréments de la personne infectée.

ténia de porc dans une boîte de Pétri

Ces œufs sont ensuite avalés par des porcs qui fouillent le sol pour se nourrir, établissant un cycle de vie curieux, où les larves éclosent à l’intérieur du cochon et s’enfoncent dans ses vaisseaux sanguins, formant des kystes.

Les vers reviennent à un hôte humain lorsque le porc est abattu et mangé (si la viande est insuffisamment cuite), où ils vont mûrir et se reproduire, recommençant le cycle.

Alors qu’un ténia adulte s’établissant dans un intestin humain n’est pas une pensée agréable, les implications médicales de ces types d’infections sont relativement bénignes.

Lorsque des complications graves surviennent, c’est que les œufs pénètrent dans un hôte humain plutôt que dans un cochon – par exemple, si quelqu’un versant des œufs de ténia touche un aliment que d’autres personnes mangent alors.

Neurocysticercose – infection par le ténia du cerveau

Dans ces cas, les larves creusent dans tout le corps de l’hôte – comme chez les porcs – se faisant prendre dans les ventricules et formant des kystes dans le cerveau. Au fur et à mesure que les kystes se développent, ils peuvent bloquer l’écoulement du liquide céphalo-rachidien, provoquant une accumulation d’eau dans le cerveau à haute pression pouvant entraîner une stupeur, un coma ou la mort.

Bien que le kyste larvaire finisse par mourir s’il n’est pas capable d’atteindre le stade adulte du ténia, les attaques inflammatoires déclenchées par le corps hôte sur le kyste peuvent également causer des problèmes importants, provoquant potentiellement une inflammation dangereuse du tissu cérébral environnant. dans les convulsions ou le coma, selon la zone touchée.

Le praziquantel, un médicament développé dans les années 1980, peut facilement tuer les larves de ténia qui nichent dans le cerveau, mais il est également enclin à déclencher une réaction immunitaire qui fait gonfler le cerveau – provoquant ainsi le même état que le médicament.

On estime qu’il y a 11 à 29 millions de cas de cette infection du cerveau – connue sous le nom de neurocysticercose – en Amérique latine seulement. Cependant, la neurocysticercose est souvent mal diagnostiquée parce que les symptômes sont facilement confondus avec d’autres troubles cérébraux et parce que les pays en développement où la maladie est préoccupante manquent de soutien médical pour faire des diagnostics précis à l’aide de scanners et d’analyses sanguines.

Le ténia du poisson – le plus grand parasite chez l’homme

Bien que ce problème existe dans les régions du globe où l’assainissement est insuffisant, une autre espèce de ténia a été signalée dans certaines communautés juives et scandinaves des pays développés en raison de la popularité du poisson gefilte juif, des boulettes suédoises ou d’autres délices poisson d’eau douce.

Le ténia du poisson est le plus grand parasite connu pour infecter les humains, atteignant jusqu’à 82 pieds de longueur à une vitesse de 22 cm par jour.

Si vous voulez voir à quoi ressemble l’une de ces petites horreurs, vous trouverez ci-dessous un extrait d’un chirurgien survolant une personne lors d’une coloscopie:

Un cas assez méchant d’infection par le ténia du poisson – impliquant des centaines de ténias chez un hôte – a été récemment rapporté chez un Chinois supposé avoir mangé des sushis contaminés, bien que les changements culturels dans les comportements alimentaires – ainsi que les systèmes améliorés de réfrigération et de transport – aient déclin de cette infection à travers de nombreuses cultures.

Les experts disent que seulement 53 espèces de ténia ont été rapportées chez l’homme dans une famille de plus de 9 000 espèces formellement identifiées.

Jusqu’à présent, le génome de ces parasites est resté indéchiffré. Mais le cas du malheureux qui a vécu pendant 4 ans avec un ténia dans son cerveau peut avoir une lueur d’espoir.

Pendant des décennies, les scientifiques ont été fascinés par les parallèles entre l’infection par le ténia et le cancer. Le développement du cancer et la survie du ténia sont principalement influencés par la réponse du système immunitaire de l’hôte.

Qui plus est, ces deux conditions apparemment très différentes ont été montré pour partager des cibles de médicaments similaires. Comme le Dr. Olson écrit:

«Une des raisons majeures du séquençage des génomes du ténia est de trouver des cibles spécifiques pour la chimiothérapie: en identifiant des gènes codant pour des protéines connues pour être inhibées par des médicaments préexistants, les chercheurs peuvent inhiber la croissance des ténias. étant donné que beaucoup des cibles découvertes étaient les mêmes que celles utilisées pour contrôler la croissance des tumeurs, la propagation de la maladie est non seulement similaire à celle du cancer dans certains cas, mais le traitement peut l’être aussi.

Certains avantages répandus des infections du ténia – telles que la croyance de certaines personnes qu’ils sont une aide minceur efficace et alternative – sont surtout la superstition. Mais à quel point cela serait-il si ce fléau intestinal détesté nous aidait à vaincre le cancer?

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