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Imagination – comment et où cela se passe-t-il dans le cerveau?

Vous êtes-vous demandé d’où vient l’imagination, qu’est-ce qui nous rend créatifs, pourquoi nous pensons scientifiquement ou créons de l’art, et inventer des outils? Les philosophes ont discuté pendant des milliers d’années de l’essence de l’imagination. Les scientifiques du Dartmouth College croient que leur étude nous rapproche de la réponse.

Selon le chercheur principal, Alex Schlegel, un étudiant diplômé du Département des sciences psychologiques et cérébrales, la réponse réside dans «l’espace de travail mental» du cerveau humain, un réseau neuronal répandu qui coordonne l’activité dans plusieurs régions du cerveau et manipule consciemment les symboles, images, idées et théories.

L’étude, qui a été publiée dans le, montre comment les humains sont capables de se concentrer intensément et rapidement afin de résoudre des problèmes complexes et d’imaginer de nouvelles idées.

Schlegel a déclaré:

« Nos découvertes nous rapprochent de comprendre comment l’organisation de nos cerveaux nous distingue des autres espèces et fournit un terrain de jeu intérieur si riche pour que nous puissions penser librement et de manière créative.

Comprendre ces différences nous donnera un aperçu de l’origine de la créativité humaine et nous permettra peut-être de recréer ces mêmes processus créatifs dans les machines. « 

Prouver comment l’imagination se produit n’est pas facile

Les chercheurs ont longtemps suggéré que l’imagination humaine existe grâce à un réseau neuronal étendu dans le cerveau.

Cependant, démontrer clairement qu’un tel «espace de travail mental» existe a été extrêmement difficile avec les techniques disponibles qui ont seulement réussi à examiner l’activité cérébrale de manière isolée.

Comment manipulons-nous l’imagerie mentale?

Les scientifiques de Dartmouth ont abordé la question en posant la question «Comment le cerveau nous permet-il de manipuler l’imagerie mentale?

Les auteurs ont donné l’exemple d’humains qui ont été invités à imaginer un bourdon avec la tête d’un taureau. La plupart d’entre nous trouveraient la tâche facile. Cependant, pour que l’image apparaisse dans notre esprit, le cerveau humain doit construire une image totalement nouvelle, apparemment sortie de nulle part.

Quinze volontaires ont été invités à évoquer dans leur esprit des formes visuelles spécifiques, puis à les combiner mentalement en des figures plus compliquées. D’autres ont dû créer des images complexes dans leur esprit, puis les démonter mentalement dans leurs parties séparées.

Grâce à l’IRMf (imagerie par résonance magnétique fonctionnelle), l’équipe a pu mesurer l’activité cérébrale des volontaires. Quelle est la différence entre l’IRMf et l’IRM? – En termes simples, l’IRM se penche sur la structure anatomique, tandis qu’une IRMf voit la fonction métabolique. En d’autres termes, l’IRM regarde ce qui est là, tandis que l’IRMf vous dit ce qui s’y passe.

Schlegal et ses collègues s’attendaient à ce que le cortex visuel – la partie du cerveau qui traite les images – soit activement impliqué dans la manipulation mentale. Leur étude l’a confirmé, mais ils ont également découvert que plusieurs autres régions semblaient être impliquées dans la manipulation de formes imaginaires.

Espace de travail mental
Plusieurs régions du cerveau montrent une activité différentielle dans l’étude en utilisant IRMf
pour mesurer comment les humains manipulent l’imagerie mentale (Crédit: Alex Schlegel)

L’étude a confirmé ce que la plupart des chercheurs avaient théorisé – que «l’espace de travail mental» est responsable de la plus grande partie de l’expérience consciente humaine et des capacités cognitives flexibles que nous (les humains) avons évolué.

L’équipe a ajouté que d’autres études sont nécessaires pour mieux comprendre le fonctionnement de ces réseaux neuronaux.

Cette étude montre que lorsqu’il s’agit de comportements cognitifs humains complexes, nous devons regarder comment le cerveau agit dans son ensemble plutôt que ses parties isolées.

L’imagination affecte la façon dont nous voyons et entendons

La manière dont nous percevons le monde qui nous entoure est affectée par notre imagination, bien plus que nous ne le réalisons peut-être, ont expliqué les chercheurs de l’Institut Karolinska dans le journal.

Les pensées qui émergent « dans notre tête » peuvent altérer notre perception actuelle.

L’auteur principal, Christopher Berger, a déclaré: «Nous pensons souvent aux choses que nous imaginons et aux choses que nous percevons comme clairement dissociables, mais cette étude montre que notre imagination d’un son ou d’une forme change notre perception du monde qui nous entoure. De la même façon que nous entendons ce son ou que nous voyons cette forme, nous avons constaté que ce que nous imaginons peut changer ce que nous voyons réellement et ce que nous imaginons voir peut changer ce que nous entendons réellement.

Les chercheurs croient que leurs résultats peuvent aider à mieux comprendre les mécanismes par lesquels le cerveau humain ne parvient pas à différencier la pensée et la réalité dans la schizophrénie et d’autres troubles psychiatriques.

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