La croissance des cellules cancéreuses stoppée par le rhume et la grippe

«Nourrissez-vous d’un rhume, affamez la fièvre», dit le proverbe. Les résultats d’une nouvelle étude, cependant, suggèrent que « traiter un froid, affamer les cellules cancéreuses » pourrait être une devise plus appropriée.

illustration d'une cellule cancéreuse

Les chercheurs ont découvert qu’un médicament utilisé pour soulager les symptômes du rhume – appelé N-acétylcystéine (NAC) – pourrait également aider à prévenir la croissance des cellules cancéreuses en les privant de protéines qui sont importantes pour leur survie.

Le professeur Federica Sotgia, co-auteur de l’étude, de l’École de l’environnement et des sciences de la vie de l’Université de Salford au Royaume-Uni, et ses collègues ont récemment rapporté leurs résultats dans la revue.

Le cancer demeure l’un des plus grands défis de notre temps en matière de santé. Aux États-Unis, plus de 1,6 million de nouveaux cas de cancer ont été diagnostiqués l’année dernière.

En termes de traitement du cancer, nous avons parcouru un long chemin au cours des dernières années. Cela se reflète dans les taux de mortalité liés à la maladie, qui ont baissé de 13% entre 2004 et 2013.

Pourtant, le cancer continue à prendre la vie de plus d’un demi-million de personnes aux États-Unis chaque année, soulignant le besoin de nouvelles thérapies plus efficaces.

Le professeur Sotgia et ses collègues espèrent que leur nouvelle recherche nous rapprochera de ces traitements, après avoir découvert comment le CNA pourrait aider à stopper la propagation des cellules cancéreuses.

NAC, stress oxydatif et cellules cancéreuses

NAC – parfois appelé acétylcystéine – est un médicament en vente libre et un complément alimentaire couramment utilisé pour aider à soulager certains symptômes du rhume et de la grippe, tels que la toux, une respiration sifflante et un mucus épais.

La NAC peut également être utilisée dans le traitement du surdosage d’acétaminophène, de la fibrose kystique et de la maladie pulmonaire obstructive chronique.

Le médicament a également des propriétés antioxydantes. Cela signifie qu’il a la capacité de réduire les dommages cellulaires causés par le stress oxydatif, qui est un déséquilibre entre les espèces réactives de l’oxygène potentiellement dangereux et les niveaux de molécules détoxifiantes.

Le professeur Sotgia et son équipe notent que des recherches antérieures ont identifié des niveaux élevés de stress oxydatif dans les cellules stromales des tumeurs, en particulier les tumeurs du cancer du sein. Les cellules stromales sont des cellules qui comprennent du tissu conjonctif.

Les chercheurs expliquent que lorsque les cellules stromales des tumeurs sont exposées au stress oxydatif, elles libèrent du lactate et d’autres «nutriments» dont les cellules cancéreuses ont besoin pour se développer.

Dans cet esprit, l’équipe a émis l’hypothèse que les propriétés antioxydantes de NAC pourraient aider à «affamer» les cellules cancéreuses de ces nutriments.

« Des résultats encourageants »

Pour tester leur théorie, les chercheurs ont mené un essai sur 12 femmes qui avaient récemment reçu un diagnostic de cancer du sein de stade 0 ou de stade 1 et qui attendaient une intervention chirurgicale pour la maladie.

Pendant trois semaines entre le diagnostic du cancer du sein et la chirurgie, chaque femme a reçu le NAC. Le médicament a été administré par voie intraveineuse à une dose de 150 milligrammes par kilogramme une fois par semaine. Les jours où les sujets n’ont pas reçu de NAC par voie intraveineuse, ils ont reçu une dose orale deux fois par jour de 600 milligrammes.

Des biopsies de la tumeur du cancer du sein de chaque femme ont été prises avant et pendant la chirurgie, et les chercheurs les ont analysés pour les niveaux de trois biomarqueurs de l’agressivité du cancer: MCT4, CAV1 et Ki67.

L’étude a révélé que les niveaux de Ki67 dans les tumeurs avaient diminué de 25 pour cent, tandis que les niveaux de MCT4 ont été réduits de 80 pour cent.

Ces résultats indiquent que le traitement par NAC pourrait être un moyen peu coûteux et non toxique pour arrêter la croissance et la division des cellules cancéreuses.

« Les niveaux élevés de MCT4 stromale sont extrêmement inquiétants », note le co-auteur Michael Lisanti, également de l’École de l’environnement et des sciences de la vie de l’Université de Salford, « car ils sont liés au comportement agressif du cancer et à une faible survie globale, c’est donc un résultat très encourageant. « 

« Notre idée était de réorienter un médicament peu coûteux approuvé par la FDA, afin d’examiner si ses propriétés antioxydantes pourraient cibler le comportement alimentaire des cellules cancéreuses.Pouvoir inhiber l’expression de la protéine MCT4, de manière non toxique, est un grand pas en avant. »

Prof. Michael Lisanti

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