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La douleur à la jambe peut signifier un danger cardiaque, selon un expert

David Dow pensait qu’il avait des problèmes de dos et que ses jambes lui faisaient mal. En fait, cette douleur peut lui avoir sauvé la vie.

Un homme de 57 ans en bonne santé, il a pensé qu’il avait juste besoin d’apprendre des exercices de renforcement du dos, alors il a trouvé un entraîneur personnel pour l’aider. Mais malgré les séances d’entraînement, sa douleur à la jambe s’est aggravée, ce qui l’a rendu difficile à marcher même de la voiture à l’entrée de l’épicerie. Lui et le formateur soupçonnaient que quelque chose d’autre était mauvais et il a demandé l’avis de son médecin.

Bientôt, les tests de son médecin ont révélé la véritable cause: des blocages dans les vaisseaux sanguins de ses jambes. En fait, les artères allant à ses extrémités inférieures étaient bloquées à près de 100%. La cause? Des années de tabagisme intense et de repas riches en graisses, ainsi que d’autres facteurs, ont provoqué l’accumulation de cholestérol, de tissu cicatriciel et de caillots sanguins dans ses vaisseaux sanguins.

La plupart des gens pensent que ce type de maladie artérielle obstruée, ou artériosclérose, ne se produit que dans le cœur. Mais comme le montre le cas de Dow, cela peut se produire dans tout le corps. Quand c’est le cas, c’est ce qu’on appelle la maladie artérielle périphérique, ou PAD.

Et chez certaines personnes, le PAD provoque des douleurs dans les jambes qui agissent comme un «avertissement précoce» que quelqu’un est à haut risque de crise cardiaque ou d’accident vasculaire cérébral, dit un expert du Centre cardiovasculaire de l’Université du Michigan.

Homme tenant la jambe comme il souffre de douleurs à la jambe
La douleur dans les jambes peut être le signe d’une maladie artérielle périphérique possible.

« C’est la marque d’une maladie qui est partout », explique James Stanley, M.D., un directeur du CVC U-M et le chirurgien vasculaire qui a opéré sur Dow. « C’est comme si les cheveux gris ne vous venaient pas d’un côté de la tête, donc si vous avez ce genre de blocage dans votre jambe, vous allez avoir d’autres endroits. »

En fait, près d’un quart des personnes souffrant de douleurs aux jambes dues à la MAP seront mortes dans cinq ans, principalement en raison de crises cardiaques et d’autres problèmes cardiaques, dit Stanley. Pour des gens comme Dow, dont la douleur à la jambe les empêchait de marcher même sur de courtes distances, les chances sont encore plus grandes: jusqu’à la moitié mourra d’ici cinq ans.

Heureusement, Dow a été diagnostiqué et traité avant que cela ne lui arrive. Stanley a effectué une opération de dérivation pour ouvrir ses artères de la jambe bloquées, similaire aux contournements que les patients cardiaques ont. Un examen récent a montré qu’il va bien.

«À coup sûr, c’est un appel au réveil», explique Dow, qui a cessé de fumer et a changé ses habitudes alimentaires. «Vous savez ce vieux dicton:« Là où il y a de la fumée, il y a du feu », c’est-à-dire que non seulement j’ai des problèmes vasculaires dans les membres inférieurs, mais je suis sûr de les avoir dans d’autres parties du corps.

Dow n’est pas seul, dit Stanley, qui a opéré des milliers de patients atteints de MAP sévère dans ses décennies en tant que professeur de chirurgie vasculaire à l’U-M Medical School. Près de 30 millions de personnes aux États-Unis ont une forme de PAD, bien que la grande majorité soit des cas «silencieux» qui ne provoquent pas de symptômes. Parmi les personnes de plus de 70 ans, près d’une personne sur cinq a un MAP.

Qui est le plus à risque de MAP? Les personnes de plus de 50 ans, les fumeurs, les personnes atteintes de diabète, les personnes souffrant d’hypertension, les personnes ayant un taux de cholestérol élevé et les personnes en surpoids ou obèses, explique Stanley. En d’autres termes, c’est le même groupe de personnes qui ont un risque élevé de crise cardiaque et d’accident vasculaire cérébral.

Prévenir la maladie artérielle périphérique

Les conseils pour prévenir PAD, ou l’arrêter avant qu’il ne devienne grave, est en grande partie les mêmes que les conseils pour prévenir une crise cardiaque ou un AVC: Arrêter de fumer, manger plus sainement, faire plus d’exercice, contrôler votre glycémie si vous souffrez de diabète, perdre du poids et vérifiez votre pression artérielle et votre taux de cholestérol. Et demandez à votre médecin si vous devriez prendre une aspirine quotidienne pour prévenir les caillots, ou des médicaments pour réduire votre pression artérielle et votre taux de cholestérol.

Même si PAD fait les jambes des gens blessés ou se sentent fatigués quand ils marchent ou exercent un symptôme que les médecins appellent « claudication » qui se sent comme une crampe de type « Charlie cheval » l’une des meilleures choses à faire est de marcher plus, dit Stanley.

«Plus un patient marche, plus il est probable qu’il développera de petits vaisseaux sanguins« détournés », appelés« vaisseaux collatéraux », autour de l’obstruction», explique-t-il. La grande majorité des gens peuvent développer ces vaisseaux qui soulageront la douleur.

Mais chez certaines personnes, le PAD est déjà devenu assez mauvais pour causer de la douleur ou de l’engourdissement même lorsque la personne dort quelque chose appelé «douleur au repos». Stanley dit que cette douleur réveille souvent les patients du sommeil. Il se produit le plus souvent dans la boule des pieds et peut se sentir comme quelqu’un a enveloppé un bandage autour du pied. Ce niveau de symptômes est inquiétant, dit-il, car il indique un blocage plus sévère sans vaisseaux collatéraux adéquats.

Un autre signe de PAD sévère est le développement de plaies douloureuses, ou ulcères, sur les pieds et les orteils. Ceux-ci se produisent parce que le flux sanguin vers la jambe inférieure n’est pas suffisant pour nourrir le tissu, et il commence à se décomposer. Les personnes atteintes de diabète, dont les corps ont particulièrement du mal à guérir de tels ulcères, sont les plus à risque. Sans traitement, les ulcères de la peau peuvent s’aggraver et même se transformer en gangrène conduisant souvent à l’amputation.

La grande majorité des cas de MAP sont loin d’être aussi graves. Mais les personnes qui ne reçoivent pas d’aide pour les symptômes au début peuvent voir leur problème s’aggraver avec le temps.

Donc, Stanley recommande à toute personne qui a mal à la jambe ou aux jambes, en particulier une nouvelle douleur qui dure plus d’une semaine, de parler à un médecin. Il ou elle pourrait effectuer un examen Doppler un test d’ultrason non invasif indolore qui détecte la pression sanguine dans l’extrémité.

Le test Doppler peut indiquer si quelqu’un a un PAD et quel est le degré de blocage.Selon le résultat, le médecin peut recommander un ARM (artériographie par résonance magnétique) de la jambe, ou un artériogramme classique qui consiste à injecter un colorant dans les artères de la jambe à travers un dispositif appelé un cathéter.

Si un blocage sévère est constaté, comme dans le cas de Dow, il existe plusieurs options. Deux sont similaires à ceux pour les patients cardiaques: une procédure mini-invasive comme une angioplastie qui ouvre les blocages avec un ballon minuscule, ou un pontage chirurgical pour placer une nouvelle greffe pour transporter le sang dans la zone bloquée.

Il existe également de nouvelles options prometteuses à l’horizon, pour aider le corps à développer de nouveaux vaisseaux sanguins dans la zone bloquée. Le CVC U-M est le premier endroit au monde où les patients atteints de MAP sévère peuvent se porter volontaires pour un nouveau traitement expérimental de thérapie génique appelé MultiGeneAngio.

L’essai MultiGeneAngio prend des cellules d’une veine dans le bras du patient, ajoute de nouveaux gènes qui favorisent la croissance des vaisseaux sanguins, puis injecte les cellules dans l’artère bloquée en utilisant une technique minimalement invasive. Selon Michael Grossman, M.D., le cardiologue d’intervention U-M qui dirige l’étude à U-M, il est actuellement testé pour sa sécurité et pour trouver la bonne dose de cellules. Mais si l’étude s’avère fructueuse, elle deviendra peut-être un jour un nouveau traitement pour les patients.

Jusqu’à ce jour, la meilleure arme contre PAD est une meilleure connaissance du fait que la douleur dans les jambes est plus qu’un inconvénient. «Si l’on a une MAP, il y a deux problèmes», dit Stanley. « Qu’est-ce qui arrive à ta jambe, et qu’est-ce qui se passe dans ta vie. »

Qu’est-ce que la maladie artérielle périphérique (MAP)?

  • La maladie artérielle périphérique, ou PAD, est parfois appelée maladie vasculaire périphérique. Les deux noms décrivent le blocage des vaisseaux sanguins dans les parties périphériques du corps, loin du cœur.
  • Les blocages sont causés par l’accumulation de cholestérol, de tissu cicatriciel et de caillots sanguins dans le vaisseau sanguin – la même chose qui se passe dans les vaisseaux sanguins qui alimentent le cœur.
  • PAD interfère avec le flux de sang vers les jambes et les pieds, ce qui peut causer de la douleur ou un engourdissement dans les jambes. Lorsque la douleur survient lorsqu’une personne marche ou fait de l’exercice, c’est ce qu’on appelle la claudication. Quand cela se produit quand une personne dort, c’est ce qu’on appelle la douleur au repos.
  • Des blocages similaires dans le cœur ou le cerveau peuvent provoquer une crise cardiaque ou un accident vasculaire cérébral.
  • Les personnes atteintes de MAP, en particulier celles qui causent de la douleur, courent un risque beaucoup plus élevé que la normale d’avoir une crise cardiaque ou un accident vasculaire cérébral. La PAD est considérée comme un signe avant-coureur de problèmes plus graves et mettant la vie en danger.
  • La PAD est plus susceptible de se développer chez les personnes ayant une tendance héréditaire (génétique) à développer des artères bloquées et chez les personnes de plus de 50 ans. Elle est également plus fréquente chez les fumeurs, les diabétiques et les graisses sanguines ( par exemple, le cholestérol) et l’hypertension, et chez les personnes en surpoids. Les Afro-Américains semblent avoir un risque plus élevé que les autres groupes.
  • PAD peut être diagnostiqué en utilisant un test échographique.
  • Les personnes atteintes de MAP devraient cesser de fumer si elles ne l’ont pas déjà fait.
  • La MAP peut être traitée à l’aide d’exercices physiques, de changements diététiques, d’un bon contrôle de la glycémie et de médicaments pour réduire la tension artérielle et le cholestérol. Les cas graves sont traités avec des procédures ou interventions chirurgicales peu invasives.
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